Animal Science – Purrfact: Decodifica di un’app che tenta di tradurre il discorso dei gatti e ciò che potrebbe dire delle tendenze future

La start-up statunitense Zoolingua spera di creare un traduttore di cani basato sull’intelligenza artificiale che analizzerà le vocalizzazioni canine e il linguaggio del corpo

Emily Anthes | Pubblicato il 12.09.22, 03:53

Il mio gatto è un vero chiacchierone. Momo miagola quando ha fame e quando è sazi, quando vuole essere presa in braccio e quando vuole essere sdraiata, quando esco dalla stanza o quando entro, o qualche volta per quello che sembra non essere un vero motivo affatto.

Ma poiché è un gatto, è anche poco collaborativa. Quindi, nel momento in cui ho scaricato MeowTalk Cat Translator, un’app mobile che prometteva di convertire i miagolii di Momo in un inglese semplice, si è calmata. Per due giorni ho cercato, senza riuscirci, di sollecitare un suono.

Il giorno 3, per disperazione, ho deciso di prenderla mentre stava divorando la sua cena, un’interruzione che avrebbe sicuramente suscitato un ululato di protesta. Proprio al momento giusto, Momo si lamentò. L’app ha elaborato il suono, quindi ha reso una traduzione: “Sono felice!”

Ero dubbioso. Ma MeowTalk ha fornito una traduzione più plausibile circa una settimana dopo, quando sono tornato da un viaggio di quattro giorni. Dopo avermi visto, Momo miagolò e poi fece le fusa. “Piacere di vederti”, tradusse l’app. Poi: “Lasciami riposare”.

MeowTalk è il prodotto di un crescente interesse nell’arruolare intelligenze aggiuntive – algoritmi di apprendimento automatico – per decodificare la comunicazione animale. L’idea non è così inverosimile come potrebbe sembrare. Ad esempio, i sistemi di apprendimento automatico, che sono in grado di estrarre schemi da grandi set di dati, possono distinguere tra gli squittii che emettono i roditori quando sono felici e quelli che emettono quando sono in pericolo.

Applicare gli stessi progressi alle nostre creature compagne ha un ovvio fascino.

“Stiamo cercando di capire cosa dicono i gatti e di dar loro voce”, ha affermato Javier Sanchez, uno dei fondatori di MeowTalk. “Vogliamo usarlo per aiutare le persone a costruire relazioni migliori e più forti con i loro gatti”.

Per me, un amante degli animali in una famiglia di tre specie – Momo il gatto irritabile condivide a malincuore lo spazio con Watson il cane troppo impaziente – l’idea di un’app di traduzione di animali domestici era allettante. Ma anche i creatori di MeowTalk riconoscono che ci sono ancora alcuni nodi da risolvere.

Un miagolio contiene moltitudini. Secondo uno studio recente, che non è stato ancora pubblicato su una rivista scientifica, nel migliore dei tempi felini, ad esempio quando viene dato da mangiare a un gatto, i miagolii tendono ad essere brevi e acuti e hanno intonazioni crescenti. Ma nei momenti peggiori (intrappolati in un trasportino), i gatti generalmente manifestano la loro angoscia con miagolii lunghi e bassi che hanno intonazioni cadenti.

“Tendono a usare diversi tipi di melodia nei loro miagolii quando cercano di segnalare cose diverse”, ha detto Susanne Schötz, fonetica dell’Università di Lund in Svezia che ha condotto lo studio nell’ambito di un progetto di ricerca chiamato Meowsic.

E in uno studio del 2019, Stavros Ntalampiras, informatico dell’Università di Milano, ha dimostrato che gli algoritmi possono distinguere automaticamente tra i miagolii che i gatti fanno in tre situazioni: quando vengono spazzolati, quando aspettano il cibo o quando vengono lasciati soli in un ambiente strano .

MeowTalk, i cui fondatori hanno arruolato Ntalampiras dopo la pubblicazione dello studio, espande questa ricerca, utilizzando algoritmi per identificare le vocalizzazioni dei gatti fatte in una varietà di contesti.

L’app rileva e analizza le espressioni dei gatti in tempo reale, assegnando a ciascuno un “intento” ampiamente definito, come felicità, riposo, caccia o “richiamo di accoppiamento”. Quindi mostra una “traduzione” inglese semplice e colloquiale di qualunque intento rilevi.

MeowTalk utilizza i suoni che raccoglie per perfezionare i suoi algoritmi e migliorarne le prestazioni, hanno affermato i fondatori, e i proprietari di animali domestici possono fornire feedback sul momento se l’app sbaglia.

Nel 2021, i ricercatori di MeowTalk hanno riferito che il software poteva distinguere tra nove intenti con una precisione complessiva del 90%.

Ho scoperto che l’app era, come pubblicizzato, particolarmente efficace nel rilevare le fusa. Ma è molto più difficile determinare cosa significano le chiamate in ciascuna categoria – se hanno un significato coerente – senza avere effettivamente un modo, sai, di comunicare con i gatti. (Prendi il 22?)

I cani potrebbero presto avere la loro giornata. Zoolingua, una start-up con sede in Arizona, negli Stati Uniti, spera di creare un traduttore di cani basato sull’intelligenza artificiale che analizzerà le vocalizzazioni canine e il linguaggio del corpo.

I proprietari di cani sono stati estremamente entusiasti del concetto, ha affermato Con Slobodchikoff, fondatore e CEO di Zoolingua, che ha trascorso gran parte della sua carriera accademica studiando la comunicazione dei cani della prateria. “Una buona comunicazione tra te e il tuo cane significa avere un ottimo rapporto con il tuo cane”, ha detto. “E molte persone vogliono un ottimo rapporto con il proprio cane”. (Tuttavia, ha aggiunto, non tutti: “Una piccola minoranza dice: ‘Non credo di voler davvero sapere cosa sta cercando di comunicarmi il mio cane perché forse non piaccio al mio cane.’”)

Tuttavia, anche algoritmi sofisticati possono perdere il contesto e gli spunti critici del mondo reale, ha affermato Alexandra Horowitz, esperta di cognizione canina al Barnard College. Ad esempio, gran parte del comportamento canino è guidato dall’odore. “Come verrà tradotto, quando non ne conosciamo la portata noi stessi?” Horowitz ha detto in una e-mail.

Il desiderio di capire cosa “dicono” gli animali, però, non sembra placarsi. Il mondo può essere un posto solitario, soprattutto nei prossimi anni. Trovare nuovi modi per connettersi con altre creature, altre specie, può essere un balsamo tanto necessario.

NYTNS

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