Il Salk Institute lancia un progetto per mappare il cervello umano: perché è importante per l’Alzheimer e altre ricerche

Condividi su PinterestIl Salk Institute for Biological Studies di San Diego. Carol M. Highsmith/Buyenlarge/Getty ImagesÈ stato lanciato un progetto da 126 milioni di dollari per mappare il cervello umano a livello cellulare.I ricercatori affermano che l’obiettivo del programma è capire meglio come invecchia il cervello e come progrediscono condizioni come il morbo di Alzheimer.Hanno affermato che dalla ricerca potrebbero emergere nuovi trattamenti come le terapie geniche.

Quando cammini per i terreni del Salk Institute for Biological Studies di San Diego, puoi quasi sentire la presenza del suo omonimo, il compianto scienziato Jonas Salk, che ha dato al mondo il vaccino contro la poliomielite tra le altre conquiste.

L’eredità visionaria di Salk incombe nell’ultimo progetto dell’Istituto per la mappatura del cervello umano che invecchia.

In quella che sembra essere una sorta di versione neurologica del Progetto Genoma Umano, l’istituto sta cercando una comprensione più profonda di come funziona davvero il cervello.

Una sovvenzione quinquennale di 126 milioni di dollari del National Institutes of Health (NIH) sosterrà un team guidato dagli scienziati del Salk Institute che lancerà il nuovo Center for Multiomic Human Brain Cell Atlas.

Parte dell’iniziativa Brain Research Through Advancing Innovative Neurotechnologies (BRAIN) del NIH, il progetto si concentrerà sull’apprendimento e sulla descrizione delle cellule che compongono il cervello umano in dettaglio molecolare.

Classificherà anche le cellule cerebrali in sottotipi più precisi e individuerà la posizione di ciascuna cellula nel cervello.

Il team esaminerà da vicino come queste caratteristiche cambiano dalla prima all’ultima età. Sebbene il lavoro sia complesso, l’obiettivo è relativamente semplice: capire meglio come funzionano e invecchiano i cervelli umani.

Ciò stabilirà anche una linea di base rispetto alla quale gli scienziati saranno in grado di confrontare il cervello con condizioni neurologiche o psichiatriche come il morbo di Alzheimer, l’autismo, la depressione, il disturbo da stress post-traumatico (PTSD) e le lesioni cerebrali traumatiche (TBI).

Bing Ren, Ph.D., professore di medicina cellulare e molecolare presso l’Università della California a San Diego (UCSD) e membro del Ludwig Institute for Cancer Research, è un membro di questo progetto Salk.

“Per riassumere, l’obiettivo del programma è avere un’immagine dinamica del cervello e una comprensione di come le cellule e i circuiti cerebrali agiscono nel tempo e nello spazio”, ha detto a Healthline.

Ren ha detto che il suo laboratorio presso l’UCSD esaminerà le modifiche della cromatina e l’espressione genica. La cromatina funge da piattaforma per numerosi segnali cellulari per influenzare l’espressione genica.

“Dobbiamo sezionare un Boeing 747. Dobbiamo scomporre una macchina molto complessa e ben fatta fino ai suoi circuiti per capire come funziona questa bellissima macchina”, ha detto Ren.

Tra le parti più significative di questa ricerca c’è che fornirà agli scienziati una migliore comprensione delle malattie neurologiche e potenzialmente fornirà trattamenti e persino cure.

“La mappa del cervello che sviluppiamo potrebbe aiutare a indirizzare i ricercatori sulle malattie nella giusta direzione, ad esempio, potremmo dire: ‘Questa è la regione del genoma, in quello specifico sottoinsieme di neuroni, in quella parte del cervello, dove va un evento molecolare storto per causare quella malattia”, ha detto in un comunicato stampa Joseph Ecker, direttore del Genomic Analysis Laboratory al Salk e ricercatore presso l’Howard Hughes Medical Institute nel Maryland.

In definitiva, ha affermato Ecker, queste informazioni potrebbero aiutare il team a progettare terapie geniche mirate solo alle popolazioni cellulari in cui è necessario il trattamento, fornendo i geni giusti nel posto giusto al momento giusto.

L’Istituto riceverà circa 77 milioni di dollari del finanziamento della sovvenzione, rendendolo la più grande sovvenzione singola che l’Istituto abbia ricevuto nei suoi 62 anni di storia.

“In sostanza, vogliamo prendere milioni, anche centinaia di milioni di cellule cerebrali, imparare tutto ciò che possiamo sulla loro epigenetica e su come è organizzata la loro cromatina e proiettarle in un contesto spaziale in modo da poter vedere dove vivono queste cellule e capire come tutte delle cellule in qualsiasi regione del cervello sono organizzate e a qualsiasi età”, ha detto Ecker.

“Al momento, non abbiamo quasi dati del genere per il cervello umano”, ha aggiunto.

Anche altri esperti esterni al progetto sono ottimisti riguardo alla ricerca.

Howard Urnovitz, Ph.D., è il co-fondatore e amministratore delegato di FBB Biomed, dove ha sviluppato la prima biopsia liquida per malattie neurologiche.

“Un progetto ben finanziato con scienziati e leader brillanti sarà sempre la più alta probabilità di cura”, ha affermato Urnovitz, che ha ricevuto due approvazioni dalla Food and Drug Administration per il suo test HIV e ha ottenuto 22 brevetti.

“Il Salk Institute è sempre stato un leader nelle scienze neurologiche”, ha detto a Healthline.

“Il cervello è l’organo più misterioso del corpo e più può essere investito in ricerca neuroscientifica innovativa come la mappatura del cervello, più ci avvicineremo alla risoluzione dei suoi misteri”, ha affermato Heather Snyder, Ph.D., vicepresidente di relazioni mediche e scientifiche presso l’Associazione Alzheimer.

“Non vediamo l’ora di vedere i progressi di questo progetto”, ha detto a Healthline.

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