Pandemia – Problemi di memoria da Covid? È solo il tuo cervello che cerca di distinguere un giorno dall’altro

Immagine rappresentativa di un test Covid

File immagine

Senza dubbio, stiamo vivendo un periodo storicamente significativo. L’inizio della pandemia di COVID-19 ha avuto un grave impatto sull’economia globale, ha imposto uno sforzo estremo ai sistemi sanitari e ha accelerato un cambiamento improvviso e drammatico nella nostra vita quotidiana.

Intuitivamente, sembra logico che l’entità dell’interruzione causata dalla pandemia debba generare molti momenti memorabili di questo periodo nelle nostre vite. Tuttavia, molte persone riferiscono aneddoticamente che la loro memoria della vita in isolamento è scarsa. E molti di noi hanno sperimentato un aumento dell’oblio durante i mesi di isolamento sociale. Non è molto chiaro cosa causi esattamente questi difetti di memoria, ma teorie consolidate della psicologia cognitiva potrebbero essere in grado di spiegare il fenomeno.

Percezione di sè

La memoria autobiografica si riferisce ai nostri ricordi degli eventi e alla conoscenza generale che costituiscono il nostro senso di sé. È interessante notare che la ricerca sulla memoria autobiografica mostra che gli adulti di età superiore ai 30 anni ricordano un numero sproporzionatamente elevato di eventi della tarda adolescenza e della prima età adulta. Questo effetto robusto è noto come l’urto della reminiscenza. La teoria della transizione suggerisce che l’effetto si verifica perché la prima età adulta è un periodo di transizione durante il quale sperimentiamo nuovi eventi, incontriamo nuove persone e visitiamo nuovi luoghi. La novità di queste esperienze le fa risaltare nella memoria. Al contrario, durante i periodi di stabilità (es. lavorare per molti anni nello stesso lavoro), le nostre attività tendono ad essere meno variegate e meno distintive. Di conseguenza, è più probabile che gli eventi quotidiani vengano archiviati nella memoria come rappresentazioni generiche piuttosto che come ricordi individuali per eventi specifici. Questa teoria è supportata dalla scoperta che le principali transizioni di vita, come l’immigrazione o importanti cambiamenti di carriera, causano un picco simile nel numero di ricordi che possiamo recuperare intorno a quel periodo di vita.

Estrema stabilità

Il blocco del COVID-19 ha forzato cambiamenti nei nostri modelli comportamentali coerenti con un periodo di transizione. Abbiamo bruscamente smesso di interagire con molti dei nostri conoscenti, di andare al lavoro oa scuola e di partecipare ad attività sociali. La teoria della transizione prevede che dovremmo avere ricordi di eventi più specifici del periodo in cui sono state imposte per la prima volta le misure di salute pubblica.

Tuttavia, a differenza di una tipica transizione di vita, durante il lockdown, una serie di attività regolari non è stata sostituita da un’altra. Invece, le nostre attività quotidiane sono diventate significativamente meno variegate e abbiamo partecipato a molte meno nuove attività. Molti di noi sono passati da un periodo di relativa stabilità a un periodo di estrema stabilità. Di conseguenza, la teoria della transizione prevede che dovremmo avere meno eventi e ricordi specifici dal periodo di blocco.

Per testare queste previsioni, gli psicologi dell’Università dell’Alberta Norman Brown ed Eamin Heanoy hanno condotto uno studio di ricerca in cui hanno chiesto ai partecipanti di ricordare “eventi memorabili, interessanti o importanti” avvenuti tra settembre 2020 e agosto 2021. I loro risultati hanno mostrato che i partecipanti ricordavano più eventi dal primo mese del lockdown COVID-19 (marzo 2020) relativo ai mesi direttamente precedenti e successivi all’imposizione delle restrizioni di salute pubblica.

Le loro scoperte mostrano che il blocco ha causato un picco iniziale nel numero di ricordi di eventi specifici che le persone potevano ricordare. Tuttavia, poiché il blocco persisteva, questo vantaggio di memoria non è stato sostenuto. La mancanza di eventi della vita distintivi durante il blocco ha reso difficile per noi recuperare i ricordi episodici della pandemia.

Maggiore dimenticanza

Mentre la teoria della transizione può spiegare la nostra mancanza di reminiscenze specifiche sulla vita in isolamento, l’effetto della pandemia sulla memoria sembra estendersi oltre la nostra capacità di ricordare informazioni autobiograficamente rilevanti. Molte persone hanno riferito di essere diventate più smemorate durante il giorno durante i periodi di blocco.

In effetti, un altro studio ha rilevato che i partecipanti tendevano a commettere più errori in un semplice compito di memoria all’aumentare della durata dell’isolamento sociale. I ricercatori hanno testato la capacità dei partecipanti di ricordare elenchi di parole dopo un breve intervallo di memorizzazione. Nelle prime settimane di isolamento sociale, la memoria dei partecipanti è migliorata. Tuttavia, con il passare del tempo, i partecipanti hanno sperimentato un costante peggioramento della memoria.

Allo stesso modo, uno studio italiano ha rilevato che le studentesse universitarie hanno sperimentato deficit nella loro capacità di conservare in memoria informazioni rilevanti per i compiti durante la pandemia. Gli stessi studenti hanno anche segnalato deficit nella memoria prospettica: erano più propensi a dimenticare i compiti che avevano pianificato di completare in seguito. Allo stesso modo, uno studio brasiliano ha rilevato che circa un terzo dei loro partecipanti ha riferito di aver sperimentato una memoria peggiore durante la pandemia.

Oltre la pandemia

La dimenticanza legata alla pandemia sembra di natura abbastanza diversa dal deficit osservato nella memoria autobiografica. Tuttavia, il carattere distintivo potrebbe essere ancora una volta il colpevole. La maggior parte degli psicologi cognitivi concorda sul fatto che la memoria sia basata sui segnali. Per recuperare informazioni dalla memoria, ci affidiamo a segnali specifici associati alle informazioni di destinazione. Un segnale può essere verbale, come il nome di una persona, o non verbale, come un luogo, un’immagine o un’emozione.

Tuttavia, quando un cue viene associato a troppe tracce di memoria, non può più supportare il recupero di informazioni specifiche. Ad esempio, se si sono verificati tre eventi in tre stanze separate, ciascuna stanza dovrebbe effettivamente richiamare una singola memoria di eventi. Tuttavia, se tutti e tre gli eventi si sono verificati nella stessa stanza, si verifica una competizione tra le tre memorie di eventi e la stanza diventa un segnale di memoria meno efficiente.

Durante il lockdown, la nostra vita quotidiana è diventata significativamente meno variabile. Di conseguenza, i ricordi che abbiamo formato erano tutti associati a un insieme relativamente limitato di segnali ambientali. Pertanto, quando tentiamo di recuperare informazioni dalla memoria, sperimentiamo una maggiore interferenza tra tracce di memoria concorrenti e una memoria generale peggiore.

La varietà, il sale della vita

Sebbene i problemi di memoria legati al blocco possano essere stati allarmanti, questi problemi erano molto probabilmente una conseguenza di normali processi di memoria in circostanze anomale. Gli ultimi anni ci hanno mostrato che la partecipazione a eventi unici e distintivi è essenziale per la memoria, l’apprendimento e il benessere mentale generale. Tuttavia, per alcuni dati demografici, il blocco non ha cambiato in modo significativo la vita quotidiana.

Molte persone che vivono in istituti come carceri o case di cura residenziali possono continuare a sperimentare variazioni limitate nella loro vita quotidiana oltre la pandemia. Data l’evidenza empirica e le nostre esperienze soggettive negli ultimi tre anni, sembra opportuno considerare se abbiamo il dovere di diligenza di introdurre variazioni e particolarità nella vita quotidiana di questi individui.

Molly MacMillan è con la Memorial University di Terranova

PTI (La conversazione)

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