Perché accarezzare un cane fa bene al cervello

Condividi su PinterestGli esperti dicono che accarezzare un cane può essere positivo sia per l’animale che per la persona. Westend61/Getty ImagesUn nuovo studio ha misurato gli effetti di accarezzare un cane sull’attività cerebrale umana.In precedenza è stato dimostrato che i cani riducono lo stress, ma i meccanismi neurologici non sono stati studiati.Molte terapie attuali e potenziali incorporano l’uso di animali, in particolare cani.

È stato a lungo detto che i cani sono “i migliori amici dell’uomo”.

Ora, un nuovo studio condotto in Svizzera suggerisce che i cani possono fare bene al nostro cervello.

I ricercatori hanno reclutato 19 adulti sani (9 donne e 10 uomini) per misurare la loro attività cerebrale in diverse sessioni, sia con che senza essere in presenza di un cane.

I ricercatori hanno affermato che i risultati potrebbero migliorare l’efficacia delle terapie assistite da animali utilizzate per trattare molte condizioni, tra cui:

Allora come è stato condotto lo studio? E quali sono stati i risultati?

Precedenti studi sugli effetti fisiologici che i cani hanno sugli esseri umani hanno spesso utilizzato la tecnologia di imaging come le scansioni PET – no, non quel tipo di animale domestico ma la topografia a emissione di positroni.

Sebbene le scansioni di immagini abbiano una varietà di usi medici, presentano alcuni inconvenienti in uno studio come questo. Possono essere rumorosi e lunghi e i partecipanti potrebbero dover rimanere fermi.

Queste non sono caratteristiche che generalmente si abbinano bene ai cani, quindi studi precedenti hanno spesso utilizzato immagini di cani come sostituti.

In questo studio, i ricercatori hanno scelto di utilizzare la spettroscopia funzionale nel vicino infrarosso (fNIRS). Due elettrodi sono stati posizionati sulla fronte dei partecipanti per misurare l’attività della corteccia prefrontale.

Quest’area del cervello svolge un ruolo importante nell’elaborazione cognitiva sociale.

I partecipanti sono stati prima misurati in uno stato neutro, di fronte a un muro bianco. Quindi sono state effettuate le misurazioni man mano che il contatto con un cane è stato progressivamente introdotto.

In primo luogo, i partecipanti potevano vedere il cane, quindi sedersi accanto ad esso e infine accarezzarlo prima di tornare in uno stato neutrale. Nessuno dei partecipanti aveva allergie o fobie al cane.

Queste misurazioni sono state effettuate in 6 sessioni per ogni partecipante: 3 con un cane e 3 con un peluche. Il peluche conteneva una borsa dell’acqua calda al suo interno per dargli più peso e calore.

Sono stati utilizzati tre cani reali, tutte femmine di età compresa tra 4 e 6 anni. C’erano un Jack Russel, un goldendoodle e un golden retriever.

I risultati hanno mostrato che l’attività cerebrale è aumentata sostanzialmente durante le fasi progressive dell’esperimento e l’emoglobina ossigenata è rimasta elevata (indicando un aumento dell’attività) anche dopo che il cane se ne è andato.

Il peluche ha avuto effetti simili ma solo all’inizio. I ricercatori hanno affermato che quando i partecipanti sono tornati per più sessioni, la differenza nell’attività cerebrale tra le sessioni di cane e peluche è aumentata significativamente.

Questo studio ha trovato una nuova applicazione per fNIRS, ma è un buon strumento per il lavoro?

Sì, secondo il dottor David A. Merrill, psichiatra e direttore del Pacific Brain Health Center del Pacific Neuroscience Institute presso il Providence Saint John’s Health Center in California.

“fNIRS è valido. Ci sono decenni di studio che utilizzano la tecnica di misurazione dell’attività cerebrale. [It] offre una visione del cervello basata sull’ossigenazione del sangue senza la necessità di uno scanner grande e immobile”, ha detto Merrill a Healthline.

Jen Summers, PsyD, specialista in revisione dell’utilizzo presso Lightfully Behavioral Health con sede a Los Angeles, ha detto a Healthline di essere d’accordo sul fatto che fNIRS sia uno strumento di misurazione valido, ma ha notato altre aree che vorrebbe vedere esplorate in modo più dettagliato.

Ad esempio, il Dr. Summers ha sottolineato che i Labrador sono la razza di cani più comune per gli animali da visita terapeutica, ma nessuno è stato incluso in questo studio.

“I partecipanti allo studio erano ‘soggetti sani’, tuttavia, lo studio non ha definito ‘sano’. Sarebbe curioso che la ricerca futura determini se i partecipanti con condizioni mediche note (ad esempio anemia, malattie autoimmuni o chiunque abbia deficit noti di emoglobina ossigenata) avrebbero aumentato l’attivazione cerebrale frontale rispetto al loro valore di base”, ha affermato Summers.

Mettere in pratica questi risultati dello studio è di interesse in tutta la comunità medica.

Il dottor Joey R. Gee, neurologo del Providence Mission Hospital di Orange County, in California, ha detto a Healthline che le terapie assistite dal cane sono “preziose per molti disturbi cronici e possono essere impiegate in contesti in cui è necessario ‘calmarsi’, come con i bambini e nelle strutture di assistenza a lungo termine”.

Merrill acconsentì.

“Gli animali domestici come i cani possono e devono essere considerati un’importante opzione terapeutica per i pazienti di tutte le età che attraversano un numero qualsiasi di problemi di salute fisica o mentale”, ha affermato.

Gli esperti hanno notato che un aspetto interessante dello studio era l’aumento dell’effetto di sessioni multiple con un cane.

“L’esposizione e l’esperienza favoriscono la familiarità. Studi psicologici hanno costantemente dimostrato come il semplice effetto dell’esposizione influenzi una preferenza di familiarità: preferiamo le cose che conosciamo rispetto a quelle che sono nuove”, ha affermato Summers.

“Questa certezza e questo comfort sono indubbiamente bidirezionali in modo tale che non solo rispondiamo in modo più positivo, ma il cane tende anche a rispondere in modo più positivo agli esseri umani a cui è legato in modo sicuro”, ha affermato Merrill.

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